A Mercadolibre le llega su momento darwiniano

A Mercadolibre le llega su momento darwiniano

Nota publicada originalmente en el newsletter de “Contraeconomía” de Inversor Global por Juan I. Fernández.Juani

En los últimos días trascendió el eventual desembarco de Amazon en Brasil, principal mercado de MercadoLibre. ¿Cómo afectará esta decisión a la empresa fundada por Marcos Galperín?

Hace casi 10 años me encontraba en los primeros años de la carrera de economía. En ese momento, mi vida se resumía a dedicarle algunas horas a la guitarra, otras al gimnasio, y algunas a la facultad. No podía quejarme, estaba muy cómodo.

Luego de cumplir los 20, este estilo de vida empezó a incomodarme, básicamente porque ya se tornaba excesivamente displicente. Fue en ese momento en el que decidí aplicar para varias búsquedas laborales, una de las cuales era de MercadoLibre.

A las pocas semanas me llamaron, y comencé a trabajar en este maravilloso lugar donde permanecí por dos años e hice grandes amigos.

Hoy, casi 10 años después, y luego de muchos años de bonanza, empezaron a aparecer los primeros nubarrones significativos en el horizonte de esta empresa.

En esta nota vamos a analizar el futuro próximo, y no tan próximo de esta apasionante compañía.

Historia reciente

Como ya la mayoría debe saber, MercadoLibre (MELI) es una exitosa plataforma de comercio electrónico con foco en países de LATAM. Siendo más específicos, está presente en Argentina, Brasil, Colombia, Chile, Ecuador, México, Perú, Uruguay y Venezuela.

La misma fue fundada en 1999 por el argentino Marcos Galperín, luego de obtener algunas rondas de inversión con la ayuda de su profesor de MBA en Stanford, Jack McDonald.

Luego de un acuerdo con Ebay y la adquisición de DeRemate en 2005 y otras plataformas similares a mediados de la década pasada, el dominio de MELI se consolidó en la región, apuntalando su crecimiento.

Ya en 2017, la capitalización bursátil de la compañía superó a la de YPF, lo que refleja el éxito del modelo de negocio en la región; un modelo “atípico” para estas latitudes, donde generalmente los emprendimientos de mayor envergadura orbitan en torno a cuestiones estatales.

Modelo de negocio más atractivo

Tal vez anticipando el inminente desembarco de competidores, a lo largo de este año, MELI habría acelerado varias medidas para empezar a cubrirse de alguna manera frente a lo inevitable.

Por ejemplo, en marzo, gracias a la alianza entre dos referentes del comercio electrónico a nivel global, Mercado Libre anunció la apertura de la primera tienda oficial de eBay en Chile.

Con este lanzamiento, todos los chilenos ahora tienen acceso a más de 40 mil productos del popular sitio internacional para diversas categorías -tecnología, hogar y moda, entre otros-, pudiendo hacer las transacciones con cualquier medio de pago, sin restringir el acceso a quienes tienen tarjeta de crédito con cupo en dólares, como ocurre actualmente. Además, podrán optar a facilidades de pago como pagar en hasta 6 cuotas sin interés en todos los productos.

Por otro lado, tal vez el evento más relevante del mundo MELI fue que también este año se introdujo, al igual que Amazon, el free shipping, en este caso en Brasil y México. La apuesta, más allá de ser una inversión para incrementar el atractivo de la web, y por ende él tráfico, fue claramente ir en dirección a mitigar parte de las potenciales “desventajas comparativas” frente a otros rivales.

El problema de este subsidio de facto para los usuarios de la plataforma fue que, de manera esperable, ha comprimido los márgenes de manera significativa.

Entonces, dado el incremento de los costos operativos de la compañía, el mercado ya descuenta una caída interanual del margen bruto de casi 2 dígitos, que continuaría en 2018.

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El desembarco de Amazon

En los últimos días, trascendió el desembarco pleno de Amazon en Brasil. Automáticamente el mercado reaccionó, lo que se tradujo en un desplome de la acción de MELI de casi el 12% en tan solo una jornada.

Si bien el coloso del e-commerce americano ya había estado presente en el gigante sudamericano durante los últimos 5 años, lo cierto es que solo vendía libros electrónicos e impresos en ese mercado.

En este caso, la expansión inmediata contemplaría a productos electrónicos de alta demanda, para luego llegar a un espectro similar al de USA.

En criollo: van por todo.

Si bien esto por sí solo ya sería un durísimo golpe a las perspectivas de MercadoLibre, la amenaza no se reduce solo a eso. Amazon también tendría en el radar un posterior desembarco en Chile, y a pesar de las complicaciones de Argentina, también estaría empezando a reclutar personal para explorar la posibilidad de llegar a nuestro país en una tercera etapa.

Con todo, el impacto de este nuevo paradigma iría directo al corazón de MELI. Para entender, repasemos un poco los ingresos de la empresa desagregados por país de origen.

Como se puede observar, más de la mitad de las ganancias de la compañía provienen de Brasil. Es por eso que la eventual llegada de un competidor como Amazon podría ser, no solo un golpe circunstancial al market share de MELI, sino incluso el principio del fin de una era.

Desafíos inmediatos

MELI tiene dos opciones:

Mantener el statu quo: este es un escenario donde seguramente Amazon terminaría triunfando en el mediano-largo plazo (8 o 10 años), dado que con su modelo seguramente consiga ventajas competitivas que dejen en off-side vía costos al modelo de la compañía local.

Ir virando su modelo de negocio: el desafío de MELI es ganar competitividad de manera acelerada, para que cuando efectivamente llegue el desembarco a lo grande de Amazon, no se vea desplazada de su principal mercado. Para esto no alcanzará con subsidiar el costo free shipping, sino que probablemente tendrá que empezar a incursionar en inversiones de infraestructura y logística, sobre todo en Brasil, dado que una de las grandes ventajas comparativas de Amazon en otros países es justamente esa.

En caso de que MELI elija este último camino, se estaría poniendo todavía más presión sobre los márgenes (vía mayor CAPEX y OPEX), ya afectados por el free shipping.

Así, parecería que la época de vacas gordas, como producto de una “caza de bajo riesgo en el zoológico de LATAM” habría terminado.

Al líder del e-commerce latinoamericano finalmente le ha llegado su momento darwiniano. En este caso, es un desafío a contrarreloj, que consiste en entrar de la mejor manera posible a este nuevo y apasionante capítulo del interesante mercado de comercio electrónico de la región.

¿Logrará amortiguar los embates de Jeff Bezos? El tiempo dirá.